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  • 1You Shall Plant a Tree04:37
  • 2Unquestioned Answer - Charles Ives in Memoriam06:00
  • 3Spring04:07
  • 4Kingdom of Coldness07:38
  • 5Communium Psalm05:37
  • 6The Red Flower06:16
  • 7Ky and Beautiful Madame Ky04:51
  • 8Valsette, Op. 40/105:07
  • 9You Shall Plant a Tree (Var.)04:01
  • Total Runtime48:14

Info for Sphere

The Bobo Stenson Trio’s ability of covering far-reaching idioms and wide-ranging repertoire within the scope of their personal diction has become both hallmark and custom, inspiring the New York Times to say the pianist “makes sublime piano-trio records without over-playing. It’s pulsating, with long improvised phrases; it’s alive.” Charting an equally subtle and idiosyncratic path through originals and melodies derived from various Scandinavian composers, the distinguished group proves of a particularly supple alchemy on Sphere. Here, a variety of musical tenets coexist in the unique blend, which the Swedish pianist has wrought, developed and refined over decades of collaboration with ECM and Manfred Eicher, who, as Bobo says “brings out the musicians’ best qualities” and produced the record. The pianist’s cohorts, Anders Jormin on bass and drummer Jon Fält, together accompanying the leader since Cantando in 2008, are more than ideal musical partners to Bobo’s soft touch and infinite appetite for interplay. Bobo: “We don’t have a way of playing ‘ready-made’. Things crystallise in the moment and we adjust to that. And that’s the quintessence. That’s the joy of playing together, to never do the same thing twice and to be determined about that.” The album was recorded at the Auditorio Stelio Molo in Lugano, in April 2022.

The current incarnation of Bobo Stenson’s Trio, with Anders Jormin on bass and percussionist Jon Fält, has been active for almost two decades now, during the course of which they’ve recorded four albums – including this new one. The first, Cantando (2008), further investigated Bobo’s fluent ability to cover a wide range of influences and idioms, seamlessly integrating the new configuration into his personal sound from the start. The record prompted The Guardian to say, “few contemporary jazz groups sustain an atmosphere as evocatively as Swedish pianist Stenson’s trio, or conjure so many moods across a variety of material from Ornette Coleman to Alban Berg”. Praise continued with follow-up Indicum (2012), The New York Times noting that Bobo “is rightly heralded for his subtleties of touch and mood”, and then again with Contra La Indecision in 2018, which BBC Music Magazine called a “beautiful session”, proving ”that there is still much to be explored and revealed within this format.” More revelations and proof of the trio’s distinguished art are ever-present on Sphere.

“We don’t have a way of playing ‘ready-made’,” Bobo explains. “Things crystallise in the moment and we adjust to that. And that’s the quintessence. That’s the joy of playing together, to never do the same thing twice and to be determined about that.” From that confident joy and openness for the spontaneity of the moment is borne a particularly emotive brew on Sphere, with the pianist, bassist and drummer conjuring a poignant, pensive atmosphere through soft-spoken interplay with gentle yet agile emphases. In the trio’s approach to improvisation lies a heightened sense of experience and command. Anders concurs with Bobo when he says, “as an improvising artist, you have to learn time and time again that you can’t ever be entirely sure of something. You have to embrace that uncertainty, and be confidant about that embrace.”

Like the three previous albums, Sphere was recorded at the Auditorio Stelio Molo in Lugano, and the room’s distinctive acoustics play into the trio’s sound, intensifying the searching nature of their communication. Going into the studio with “more songs than usually”, as Jon Fält points out, the trio boiled down the material to a concentrated investigation into originals and music inspired by compositions from Scandinavian composers Alfred Janson, Per Nørgård Sven-Erik Bäck and Jean Sibelius. Anders: “Once we go into the studio we have more material than we believe will end up on the album, because we are improvising, so you never know. It’s also a collaboration with Manfred Eicher, who is of course a very creative artist himself, so the way we play is also developed together with Manfred. ”

The result of the prolific partnership between the trio and producer is marked by serene motions, a light touch and swift action, with part of the repertory being carved from 20th – 21st century compositions, transfigured and molded into colourful explorations of pace, rhythm and timbre. Danish composer Per Nørgård’s “You shall plant a tree” – originally set to words by the poet Piet Hein – bears hymnal cadences and appears twice, bringing the album full circle. The trio also refashions two pieces by Swedish composer Sven-Erik Bäck, bringing an ambient quality of acoustic discovery to “Spring” and turning “Communion psalm” into a platform for attentive rubato interplay, each player mindful of the space between them.

Among the originals in the programme are “Unquestioned Answer” – a stirring tribute to modernist composer Charles Yves – and “The red flower”, which offers a rare window into the group’s gentle approach to swing. In return, “Kingdom of Coldness” gives rise to some of Bobo’s most fluent lines, framed in bountiful interplay. As for “Ky and beautiful madame Ky”, a piece that borrows from the late Norwegian composer Alfred Janson, Bobo remarks how “normally we played it in a different way than how we recorded it. Manfred had lot of ideas about what we could do with the song and remodelled it with us. It brought something very new into the mix. But that’s what he does. He brings out the musicians’ best qualities. He feels what they are capable of doing in the moment, and then he captures that.” Lastly, Jean Sibelius’s “Valsette op. 40/1” through the trio’s lens is an exercise in deconstruction, where the subject doesn’t reveal itself until the very last bars, still in disguise.

Bobo Stenson Trio:
Bobo Stenson, piano
Anders Jormin, double bass
Jon Fält, drums

Die Fähigkeit des Bobo Stenson Trios, weitreichende Idiome und ein breit gefächertes Repertoire im Rahmen seines eigenständigen Ausdrucks zu umfassen, ist inzwischen so etwas wie ein Markenzeichen der Gruppe geworden und brachte The New York Times zu der Aussage, der Pianist mache "erhabene Klaviertrio-Platten, ohne jemals zu viel zu spielen. Es pulsiert, bewegt sich in Wellen mit langen improvisierten Phrasen; es ist lebendig". Das erfahrene Trio zeigt sich auf Sphere als besonders eingespielte Einheit und bewegt sich auf zugleich subtile und eigenwillige Weise durch eine Reihe von Eigenkompositionen sowie Melodien, die von diversen skandinavischen Komponisten stammen. Der schwedische Pianist hat in jahrzehntelanger Zusammenarbeit mit ECM und Manfred Eicher – der, wie Bobo sagt, "die besten Qualitäten der Musiker hervorhebt" und die Platte produziert hat – eine einzigartige Mischung aus verschiedenen musikalischen Strömungen entwickelt und verfeinert. Die Mitstreiter des Pianisten, Anders Jormin am Bass und Schlagzeuger Jon Fält, die den Bandleader seit Cantando (2008) begleiten, sind mehr als ideale musikalische Partner für Bobos sanften Anschlag und unendliches Verlangen nach Zusammenspiel. Bobo: "Wir spielen nie ‘von der Stange’. Die Dinge kristallisieren sich aus dem Moment heraus und wir passen uns dem an. Das ist die Quintessenz. Das macht die Freude des Zusammenspiels aus; nie das Gleiche zweimal zu machen, und mit Entschlossenheit." Sphere wurde im April 2022 im Auditorio Stelio Molo in Lugano aufgenommen.

Die aktuelle Inkarnation von Bobo Stensons Trio, mit Anders Jormin am Bass und dem Schlagzeuger Jon Fält, ist nun seit fast zwei Jahrzehnten aktiv und hat in dieser Zeit vier Alben aufgenommen - darunter auch dieses neue. Das erste, Cantando (2008), untersuchte Bobos fließende Fähigkeit, ein breites Spektrum an Einflüssen und Idiomen abzudecken, und fügte die neue Konfiguration von Anfang an nahtlos in seinen persönlichen Sound ein. Das Album veranlasste The Guardian zu der Aussage, dass "nur wenige zeitgenössische Jazzgruppen eine Atmosphäre so eindrucksvoll aufrechterhalten wie das Trio des schwedischen Pianisten Stenson oder so viele Stimmungen aus einer Vielzahl von Materialien von Ornette Coleman bis Alban Berg hervorzaubern". Das Lob setzte sich mit dem Nachfolgealbum Indicum (2012) fort, auf dem die New York Times feststellte, dass Bobo "zu Recht für seine subtilen Berührungen und Stimmungen gelobt wird", und dann wieder mit Contra La Indecision im Jahr 2018, das das BBC Music Magazine als "wunderschöne Session" bezeichnete, die beweist, "dass es in diesem Format noch viel zu erforschen und zu enthüllen gibt." Weitere Enthüllungen und Beweise für die herausragende Kunst des Trios sind auf Sphere allgegenwärtig.

"Wir haben keine Art, 'von der Stange' zu spielen", erklärt Bobo. "Die Dinge kristallisieren sich im Moment heraus und wir passen uns dem an. Und das ist die Quintessenz. Das ist die Freude am gemeinsamen Spielen, nie das Gleiche zweimal zu machen und dabei entschlossen zu sein." Aus dieser zuversichtlichen Freude und Offenheit für die Spontaneität des Augenblicks entsteht auf Sphere ein besonders gefühlsbetontes Gebräu, bei dem der Pianist, der Bassist und der Schlagzeuger durch ein leises Zusammenspiel mit sanften, aber beweglichen Akzenten eine ergreifende, nachdenkliche Atmosphäre schaffen. Der Ansatz des Trios bei der Improvisation zeugt von einem ausgeprägten Sinn für Erfahrung und Beherrschung. Anders stimmt mit Bobo überein, wenn er sagt: "Als improvisierender Künstler muss man immer wieder lernen, dass man sich einer Sache nie ganz sicher sein kann. Man muss diese Ungewissheit umarmen und sich dieser Umarmung sicher sein."

Wie die drei vorangegangenen Alben wurde auch Sphere im Auditorio Stelio Molo in Lugano aufgenommen, und die besondere Akustik des Raums wirkt sich auf den Sound des Trios aus und verstärkt den suchenden Charakter ihrer Kommunikation. Das Trio ging mit "mehr Songs als sonst" ins Studio, wie Jon Fält betont, und reduzierte das Material auf eine konzentrierte Untersuchung von Originalen und Musik, die von Kompositionen der skandinavischen Komponisten Alfred Janson, Per Nørgård Sven-Erik Bäck und Jean Sibelius inspiriert ist. Anders: "Wenn wir ins Studio gehen, haben wir mehr Material, als wir glauben, dass es auf das Album kommt, denn wir improvisieren, man weiß also nie. Es ist auch eine Zusammenarbeit mit Manfred Eicher, der natürlich selbst ein sehr kreativer Künstler ist, also wird die Art und Weise, wie wir spielen, auch zusammen mit Manfred entwickelt. "

Das Ergebnis der fruchtbaren Partnerschaft zwischen dem Trio und dem Produzenten ist geprägt von ruhigen Bewegungen, einem leichten Anschlag und schneller Aktion, wobei ein Teil des Repertoires aus Kompositionen des 20. und 21. Jahrhunderts stammt, die zu farbenfrohen Erkundungen von Tempo, Rhythmus und Klangfarbe verklärt und geformt wurden. Der dänische Komponist Per Nørgårds "Du sollst einen Baum pflanzen" - ursprünglich auf Worte des Dichters Piet Hein vertont - trägt hymnische Kadenzen und erscheint zweimal, womit sich der Kreis des Albums schließt. Das Trio bearbeitet auch zwei Stücke des schwedischen Komponisten Sven-Erik Bäck, indem es "Spring" zu einer akustischen Entdeckungsreise macht und "Communion psalm" in eine Plattform für ein aufmerksames Rubato-Spiel verwandelt, bei dem jeder Spieler auf den Raum zwischen sich achtet.

Zu den Originalen im Programm gehören "Unquestioned Answer" - eine mitreißende Hommage an den modernistischen Komponisten Charles Yves - und "The red flower", das einen seltenen Einblick in die sanfte Herangehensweise der Gruppe an den Swing bietet. Im Gegenzug bietet "Kingdom of Coldness" einige von Bobos fließendsten Zeilen, die von einem großzügigen Zusammenspiel umrahmt werden. Zu "Ky and beautiful madame Ky", einem Stück, das auf den verstorbenen norwegischen Komponisten Alfred Janson zurückgeht, bemerkt Bobo: "Normalerweise haben wir es anders gespielt, als wir es aufgenommen haben. Manfred hatte viele Ideen, was wir mit dem Lied machen könnten und hat es mit uns umgestaltet. Das brachte etwas ganz Neues in den Mix. Aber das ist es, was er macht. Er bringt die besten Qualitäten der Musiker zum Vorschein. Er spürt, wozu sie in dem Moment fähig sind, und das fängt er dann ein. Zum Schluss wurde Jean Sibelius' "Valsette op. 40/1" durch die Linse des Trios eine Übung in Dekonstruktion, bei der sich das Thema erst in den allerletzten Takten offenbart, immer noch im Verborgenen.

Bobo Stenson Trio:
Bobo Stenson, Klavier
Anders Jormin, Kontrabass
Jon Fält, Schlagzeug

Bo Gustav Stenson (known as Bobo Stenson), born on August 4, 1944 is a Swedish piano player and jazz musician. Stenson was noted as early as 1963, when he stepped up from the local scene in Västerås to start playing frequently in Stockholm, where he accompanied a long line of visiting American players including Sonny Rollins, Stan Getz and Gary Burton. He also worked closely with Don Cherry from the beginning of the trumpeter's residency in Scandinavia. The 70's was an intensive period for Bobo Stenson, playing in many constellations, amongst them the long-standing band Rena Rama with Palle Danielsson and a very popular trio with Arild Andersen and Jon Christensen, later also with Jan Garbarek. In 1988, he joined the Charles Lloyd quartet and since 1996 appeared at major jazz festivals with Tomasz Stanko's septet/sextet.

The lilting “Don’s Kora Song” is a tune Bobo often played during his long association with the late Don Cherry: “Don had a real affinity for West African music and was strongly inspired by it. When we travelled, there would often be tapes of music from Mali playing in the bus: the sound of that has been in my ears for years.” Cherry also used to tip Stenson off to rarer Ornette Coleman tunes, but the uncommon “A Fixed Goal” reached the pianist by another route. It is one of the pieces Ornette played during his latter day association with Joachim Kuhn, relayed to Bobo by French bassist Jean-Paul Celea. No other pianist plays Coleman like Bobo does, however, with the darting horn-like figures in the right hand, and an exultant feeling of freedom in the melodies. “Well, the beauty of Ornette is that the goals are really not so fixed! The fact that his pieces are very rarely chordally-based gives you this wonderful sense of openness, the feeling you can take the music anywhere.”

“Pages”, fourteen minutes of spontaneously composed material, is actually four separate group improvisations. Selected by Manfred Eicher from seven free pieces the group played in the studio, they eloquently demonstrate how form may be found in the moment. The whole sequence makes astute use of space: this is free chamber music. “Space is important,” Bobo Stenson told JazzTimes, “to create an atmosphere is important, to keep a whole thing around it,” journalist Tom Conrad maintained that, “in terms of atmosphere few pianists ‘keep a whole thing around it’ like Stenson. In all tempos, in all keys, in all musical situations, his notes hang in the air like what Wordsworth called ‘thoughts too deep for tears’.”

“I have always been interested in classical music and folk music,” Stenson told All About Jazz L.A. “You like a melody, and you play it. You have to be open to what happens around you.” And of course, you have to choose your material carefully, and respect it. If Stenson has long integrated his knowledge of the genres – jazz, classical, folk and more - into a coherent and unified style, critical awareness of his achievement continues to grow steadily. In 2006 he won the European Jazz Prize as Musician of the Year. The “Reflections” album won both a Swedish Grammy and the Golden Record Award of Orkester Journalen, and “Serenity” and “Goodbye” were albums of the month in publications around the world.

“Cantando” was recorded in December 2007 at the Auditorium Radio Svizzera Italiana, Lugano, a recital space increasingly valued as an ECM recording location. (Other albums recorded there in recent seasons include “The Third Man” by Enrico Rava/Stefano Bollani, “Le Voyage de Sahar” by Anouar Brahem, “Vignettes” by Marilyn Crispell, and “Nostalghia” by François Couturier.)

Bobo Stenson first recorded in trio for ECM in 1971 (with Arild Andersen and Jon Christensen), but the genesis of the current group goes back to the mid 1980s and the beginning of Bobo’s association with Anders Jormin. Bassist and pianist have intensified their musical understanding in a number of other contexts, including tours and ECM recordings with Don Cherry (“Donna Nostra”), Charles Lloyd (“Notes from Big Sur”, “ The Call”, “All My Relations”, “Canto”) and Tomasz Stanko (“Matka Joanna”, “Leosia”), and collaborated on the trio recordings “Reflections”, “War Orphans” and “Serenity”, each with Norway’s Jon Christensen on drums. For 2004’s “Goodbye” album, the trio was completed by American master drummer Paul Motian. Since then, for almost all live work, the young Swedish improviser Jon Fält (born 1979) has been the trio’s drummer. Fält now makes his ECM debut on “Cantando”. Christensen and Motian have to be considered hard acts to be follow, yet Fält’s energetic and detailed playing and his waves of sound trigger fresh responses from Stenson and Jormin, and subtle interactive playing inside the pieces has reached a new plateau. Stenson talks of the total melodic freedom that Ornette’s music implies, but comparable freedoms seem now extended to all the trio’s repertoire. Jormin’s warm-toned bass both anchors and roams freely, and Fält is at liberty both to embellish and to drive the group forward.

Booklet for Sphere

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